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Reportaje especial
Panamá, lunes 7 de agosto de 2006
 

CANTIDAD DE AGUA DISPONIBLE EN EL ÁREA.

Los recursos hídricos de la región metropolitana

José Fierro D.

La región metropolitana se encuentra localizada en la parte central del istmo y está constituida por las ciudades de Panamá, Colón y los centros urbanos localizados en la zona de influencia de la carretera Transístmica que comunica estas dos ciudades, así como por el área de desarrollo a lo largo de la carretera Interamericana que interconecta la ciudad capital con los distritos de Arriján, La Chorrera y Capira. Toda esta metrópoli tiene en común que se abastece de agua de los lagos Alajuela, Gatún y Miraflores que conforman la cuenca hidrográfica del Canal de Panamá.

En el área comprendida entre estos dos ejes viales se encuentra la región interoceánica que comprende el territorio que ocupaba la antigua Zona del Canal de Panamá y su cuenca hidrográfica, que aporta el agua necesaria para el funcionamiento del Canal y para abastecer de agua potable o la región metropolitana. Esta área es parte de las provincias de Panamá y Colón; y tiene una extensión de 374,000 hectáreas de las que 340,000 corresponden a la cuenca del Canal, de la cual el 12% está regularmente cubierta por el agua de los lagos Gatún y Miraflores.

La cuenca hidrográfica del Canal ha sido definida en la ley de Usos del Suelo de la Región Interoceánica de 1997 como un "área geográfica, cuyas aguas superficiales y subterráneas fluyen hacia el Canal o son vertidas a este, así como a sus embalses y lagos". Esta es el resultado de la modificación y embalse del caudaloso río Chagres que ocasionara frecuentes inundaciones durante la fase de construcción del Canal por los franceses en el siglo XIX; hoy sus abundantes aguas, en forma regulada, permiten la operación confiable de la vía acuática. La cuenca se puede dividir en dos áreas que poseen características muy diferentes de acuerdo a información de la Autoridad del Canal de Panamá: La primera o subcuenca superior está formada por el lago Alajuela y sus afluentes los ríos Chagres, Pequeni y Boquerón. Aunque ocupa menos de una tercera parte del área total de la cuenca, aporta el 40.0% del agua a este gran sistema hídrico, como resultado de las abundantes lluvias que caen en la zona. El lago Alajuela se forma en 1934 al construirse en el sitio del mismo nombre la represa de Madden. Ocupa una extensión de 5,020 hectáreas y tiene una capacidad de almacenamiento activo en 160,000 millones de galones entre las elevaciones 76.81 mts. y 57.91 mts.

En la cabecera de los ríos que la conforman se localizan la mayor parte de los bosques primarios que aun se conservan en la región.

La segunda o subcuenca inferior está integrada por el lago Gatún, una vez considerado el lago artificial más grande del mundo, y por sus tributarios los ríos Ciri, Trinidad y Gatún. También vierten sus aguas al lago Gatún los ríos de la subcuenca superior almacenada en el lago Alajuela luego de pasar por las turbinas de la represa Madden. La mayor parte de esta subcuenca se encuentra al oeste de las riberas del Canal. El lago Gatún se creó en 1913 como resultado del represamiento del río Chagres mediante la construcción de la presa en la desembocadura del río en el sitio de Gatún en el sector Atlántico. Este ocupa un área de 43,600 hectáreas y tiene una capacidad de almacenamiento útil de 205,000 millones de galones entre los niveles 26.67 mts. y 24.84 mts.

El lago Miraflores con una extensión de 394 hectáreas y un volumen de almacenamiento de 650 millones de galones entre las elevaciones 16.76 mts. y 16.15 mts., está ubicado entre las esclusas de Pedro Miguel y Miraflores.

La cuenca es un frágil sistema natural de almacenamiento de agua que con facilidad se degrada, está constituida por cerros con fuertes pendientes de más de 45, y sus suelos son muy susceptibles a la erosión, factores que imponen severas limitaciones para su uso.

Desafortunadamente, en las últimas décadas el desarrollo desordenado dentro de ella la ha afectado negativamente, lo que representa una potencial amenaza para el Canal y los habitantes de las ciudades que usan sus aguas para consumo humano. Por tal motivo una de las mayores responsabilidades que tuvimos los panameños al asumir el manejo del Canal fue la de armonizar el desarrollo económico con la protección de este vital ecosistema. La zona donde ésta se ubica es una región lluviosa con una precipitación promedio anual de 2,596 mm de los cuales el 41% se pierde por infiltración; y el 59% corresponde a la escorrentía neta que se almacena en los pagos. Del total de agua acumulada se pierde el 11.0% (174 mm) por efecto de la evaporación. El 89% restante no puede ser aprovechado en su totalidad debido a la limitación en la capacidad de almacenaje y en la necesidad de hacer derrames controlados para evitar inundaciones dentro de la cuenca.

De esta manera solo un poco menos de la mitad de la precipitación anual (1.254mm) puede ser utilizada con efectividad en las esclusas del Canal, en la generación de energía eléctrica y en el abastecimiento de agua potable. Esa precipitación disponible equivale a un volumen de 1,107,000 millones de galones anuales. De ellos la operación de esclusada utiliza el 60% (662,000 millones de galones), el 33% (360,000 millones de galones) se utiliza para la generación de energía eléctrica en Gatún para producir 74 gigavatios por año y el 7% (80,000 millones) se destinan al uso de agua para consumo, o sea, 220 millones de galones por día. Este último uso se hace más crítico con el incremento de la población en la región.

El autor es ingeniero y fue director del IDAAN

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Los recursos hídricos de la región metropolitana: José Fierro D.
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