Panamá, 16 de enero de 2005
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NASA se instala en Ciudad del Saber

Trabajará en un programa de prevención de catástrofes

Rafael Pérez G.
rperez@prensa.com

Cortesía/NASA

Dan Irwin (centro) es científico de la NASA y principal artífice del proyecto. Se ocupó de capacitar a profesionales locales. El proyecto se pondrá en marcha el 3 de febrero.

La Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio (NASA) ya aterrizó en Panamá. Su misión consiste en examinar las condiciones ambientales que se produzcan en el área de Mesoamérica, una zona azotada por constantes inundaciones, huracanes, tormentas, incendios forestales y erupciones volcánicas, entre otras catástrofes naturales. Será su primer proyecto fuera de las fronteras de Estados Unidos.

Para su iniciativa en Panamá, la NASA eligió como sede al Centro del Agua del Trópico Húmedo para América Latina y el Caribe (CATHALAC), uno de los organismos internacionales que opera en la Ciudad del Saber, una antigua base militar estadounidense.

La oficina que utiliza la NASA, si bien ya realizó ejercicios experimentales, se inaugurará en forma oficial el próximo 3 de febrero.

En la Ciudad del Saber, la NASA ya instaló un sistema que le provee información simultánea con el Centro Marshall para Vuelos Espaciales (Marshall Space Flight Center), situado en Alabama, Estados Unidos.

La idea de trasladar un proyecto de la NASA en Panamá surgió hace dos años. A partir de allí, se unieron las partes. El Banco Mundial, más la Agencia de Estados Unidos para el Desarrollo Internacional (USAID), con la Comisión Centroamericana de Ambiente y Desarrollo, decidieron desarrollar un programa "avanzado" de apoyo a Mesoamérica, conformada por los siete países de América Central y cinco de los estados sureños de México.

El programa se llama SERVIR, y forma parte del Sistema de Información Ambiental de Mesoamérica (SIAM, por sus siglas en inglés).

Esta unión comenzó a sumar experiencias basadas en la observación espacial y el conocimiento de los ecosistemas locales de cada país.

Con este sistema, SIAM/SERVIS, cualquier persona con una conexión a internet puede acceder a la dirección: http://servir.nsstc.nasa.gov y podrá sobrevolar, al mejor estilo de los videojuegos, la región y obtener información ambiental actualizada, en tiempo casi real con la base de datos de satélite de la NASA.

Y es que en esta área hay 14 reservas de la biosfera, 31 sitios Ramsar (conservación de humedales), ocho sitios de patrimonio histórico de la humanidad y 589 áreas protegidas. Pese a que Centroamérica solo constituye aproximadamente el 1% de la superficie del planeta, la región da refugio a casi el 7% de sus especies terrestres.

Uno de los cerebros de este proyecto es Daniel Irwin, un científico norteamericano que se dedicó a estudiar con más detalle la región, desde Panamá. Irwin labora en el Centro Marshall para Vuelos Espaciales, de Alabama, e instaló el programa SERVIR en la Ciudad del Saber.

"El programa de la NASA instalado en Panamá permitirá a los centroamericanos conocer mejor sus recursos naturales, que últimamente estuvieron en peligro, y eso los ayudará a tomar mejores decisiones para protegerlos", comentó Irwin a La Prensa.

Irwin estuvo hace unas semanas en las oficinas de CATHALAC, donde opera el proyecto, con el objetivo de afinar los detalles para el lanzamiento del programa en dos semanas.

El científico asegura que los usuarios del sistema tendrán a su alcance, de manera gratuita, una "gama" de información histórica y de actualidad por medio de una "constelación de imágenes satelitales" terrestres que NASA provee desde hace 30 años. "Entre esas imágenes figuran, por ejemplo, la ubicación de zonas de incendios forestales, cuántos árboles hay en determinada extensión, las tierras de cultivo, los ríos, por mencionar algunos. Es, sencillamente, un sistema que permite observar y predecir cambios ecológicos, para poder responder a desastres naturales (terremotos, huracanes, sequías, y erupciones volcánicas).

En la prueba de ensayo al proyecto, el programa de la NASA ya trabajó sobre las inundaciones producidas al este de la provincia de Panamá en septiembre último.

Si bien Irwin es el artífice del proyecto, la dirección quedó a cargo de personal panameño, que recibió entrenamiento en las instalaciones de la NASA en los meses previos al lanzamiento. El director de CATHALAC es Emilio Sempris. En esa oficina se concentra toda la información satelital para observar la naturaleza desde arriba. Según Sempris, el complejo en Panamá actuará como una especie de sala de control sobre toda la región mesoamericana. "Esta es una gran oportunidad para el desarrollo de los recursos humanos nacionales, aplicando el uso de nuevas tecnologías de visualización, monitoreo y modelación geoespacial de los recursos naturales".

A partir de este programa, inundaciones como las ocurridas en el pasado en la provincia de Panamá, Darién y más recientemente en Bocas del Toro, no se podrán evitar, pero sí, en cambio, se cuenta con las herramientas para prevenirlos y de ese modo se podrán minimizar sus efectos en la población.


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