Panamá, 18 de abril de 2001
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EU insiste en operaciones desde Panamá

Comando Sur y funcionarios estadounidenses aseguran que los vuelos son parte de una operación “rutinaria”

BETTY BRANNAN JAEN
y RAFAEL PEREZ
[email protected]

WASHINGTON, D.C. -Un anuncio comercial publicado a principios de mes, en que el Comando Sur busca un contratista civil que desde Panamá provea del servicio de transporte aéreo de tropas y equipo militar, ha destapado una controversia sobre el propósito de estos vuelos y su autorización por el Gobierno panameño.

El anuncio fue reportado inicialmente por el semanario panameño Panama News, cuyo editor, Eric Jackson, planteó en un editorial que el contrato implicaba un arreglo en que el gobierno de Moscoso había acordado permitir que Estados Unidos usara territorio panameño como base para vuelos que llevarían equipo, carga y personal militar para el Plan Colombia.

Cuando La Prensa intentó obtener una reacción oficial de la administración de Mireya Moscoso, Winston Spadafora, ministro de Gobierno y Justicia, a través de su portavoz, David Salayandía, expresó su asombro por el contenido del anuncio e igualmente manifestó que ello era “asunto de (la) Cancillería” panameña.

Los esfuerzos realizados anoche para obtener la opinión al respecto del canciller, José Miguel Alemán, fueron en vano.

Por otro lado, el Comando Sur y funcionarios estadounidenses insisten en que estos vuelos son parte de una operación “rutinaria” -no encubierta- que ha estado funcionando en Tocumen desde 1997 y que no tiene nada que ver con el Plan Colombia.

Según funcionarios estadounidenses, el contratista civil desde 1997 ha sido Evergreen Helicopters of Alaska, y el anuncio que recién se publicó simplemente avisa que el contrato -con valor de unos 5 millones de dólares anuales- será abierto a una licitación nueva.

El teniente coronel Bill Costello, del Comando Sur, explicó que para efectos prácticos, Tocumen es solo como “una terminal de buses” en esta operación. Según Costello, Evergreen mantiene sus aviones CASA 212 en Tocumen y cuando hay necesidad de transportar tropas o equipo de Soto Cano, Honduras, a cualquier destino bajo el “área de responsabilidad” del Comando Sur, Evergreen envía el avión vacío (con tripulación, por supuesto) a Soto Cano para recoger lo que será transportado y llevarlo directamente a su destino, sin pasar por Panamá o hacer escala en Panamá.

El vocero del Comando Sur fue enfático al asegurar que estos vuelos no implican la presencia de personal o equipo militar estadounidense en Panamá.

“Estos vuelos salen vacíos de Panamá (salvo por la tripulación) y regresan vacíos a Panamá. No hay equipos sobre suelo panameño y no hay tropas sobre suelo panameño”, declaró anoche Costello en una entrevista telefónica con La Prensa.

Además, subrayó Costello, Colombia no es el único destino de estos vuelos. Lo que los militares estadounidenses definen como “el área de responsabilidad” del Comando abarca todo Centroamérica, Suramérica, y el Caribe.



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